Honduras is Open for Plunder Print
Written by Lisa Sullivan   

Honduras is Open for Business Plunder

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Years from now when participants on the SOA Watch delegation to Honduras look back on this visit, I´ll wager to bet that the ten of us will most remember one vivid moment: standing on a dusty road bordered by fields of African palm on a steaming hot tropical afternoon. Given all we experienced those nine days in travels from coast to coast - jails, strikes, marches, land occupations, conversations with persecuted fishermen, farmers, teachers, journalists, union leaders, human rights workers, and more - this tiny memory bite sounds uneventful. But on that road in the lower Aguan valley we personally experienced - for perhaps thirty minutes - what many Hondurans face daily: the power of fear, the weight of decision.

We came from ten different cities to stand in solidarity with the people of Honduras who had been resisting the June 2009 coup that toppled President Manuel Zelaya. Two of us had been in Honduras in May 2009, just weeks before a referendum that would consult voters on whether to hold a constitutional assembly. The mood of the country then was electric. Honduras's hour of hope seemed imminent and change just around the corner.

Change did arrive that June 28th. Only not in the anticipated form but in one that was all too familiar - at the barrel of a gun and on the orders of School of the Americas graduates. President Manuel Zelaya was picked up from the presidential palace in his pajamas and deposited on the runway of San Jose, Costa Rica. What followed was familiar script:a swell of resistance brutally repressed, media voices of truth silenced, and an "election" conveniently held to whitewash a coup (never mind that there were few electors and no observers). End of the story, according to the State Department, time to move on.

To what? To business as usual, albeit at a cost of some 80 deaths. As our delegation arrived in Honduras, so did 350 businesses from around the world, including some of the globe´s biggest billionaires. A conference convened by "President" Lobo called "Honduras is Open for Business" was taking place at the same time.

I couldn´t help but feel the contrast with another presidential conference in Honduras two years previous, that Father Roy Bourgeois and I had attended. President Zelaya´s invitees were not international billionaires but Honduran peasants, teachers, indigenous, human rights workers, union leaders. The discussion was also how to open up Honduras. But the answers were: to Hondurans! Its land to the landless, its US military base to a civilian airport, its schools to the children, its waters to its fishermen.

The stark contrast between these two conventions graphically highlight the motives behind the coup, to no one´s surprise. Exhibit A: Honduras for Hondurans, and sovereignty over their natural resources, government, security forces. Exhibit B: Honduras for the world´s corporations: its trees, oil, palms, fruits, fish, even people, auctioned out loudly and swallowed whole.

Though the conference was taking place in the northern city of San Pedro Sula, our delegation sampled the response by Hondurans as we sat under a thatched roof in a volcanic island at far south corner of Honduras. Some fishermen were looking at a newspaper photo taken at the conference of a smiling "President" Lobo as he triumphantly embraced a group of international businessmen. "What a wolf!" they commented. Fittingly, the translation of President Lobo is President Wolf.

These fishermen of Zacate Grande understand, in their own skin, the meaning behind this exuberant embrace between president and businessmen. For Franklin Melendez it meant a bullet hole through his leg. For Ethel Corea Posadas, it meant a gash to her head. For both it meant being hauled to jail and facing possible prison time for for "land usurpation". The bullets and billy club were delivered by hired hands of Honduras´s wealthiest man, Miguel Facusse. The violent arrest by Honduran security forces. But for these fishermen, the business mogul and government security forces are one and the same.

Their crime was building a tiny radio station on land that had been farmed and fished by generations of their families. Though the land seems almost inhospitable with rocks covering every imaginable spot, the view is stunning: beaches and coves of the Pacific Ocean bordered by green mountains and distant volcanoes in a corner of the country that converges with El Salvador and Nicaragua. The island of Zacate Grande had become the playground of Honduras´s wealthiest families. Franklin and Ethel consider themselves lucky in some ways, though. Ten journalists have been killed since the coup, earning Honduras the undesirable title of most dangerous place on earth for journalists.

On the complete opposite end of Honduras, in the lower Aguan valley, the name Facusse punctuates almost every conversation. Through years of complicity with a changing set of corrupt officials, Facusse has amassed titles to almost an entire valley that is able to produce five types of oil-rich African palm. The titles to some of this land are disputed by campesinos organizations who have been farming the same land for years. To these small farmers, Facusse and government security forces are not only connected, they often literally are often the same forces. They trade guns and ammunition, and sometimes uniforms and tasks. A combination of these two forces has killed at least 34 campesinos in the area since the coup.

This dynamic duo of government leaders and business moguls is using murder and repression to try to hold a growing resistance movement at bay with fear. All this, however, would not be possible without a third player: the U.S. government. Funds from our government´s coffers continue to train many of their military and police and provide them with helicopters, tanks, guns, tear gas and more. This point was made graphicially at a meeting that our delegation held with families of victims since the coup. Mery Agurcia, a human rights activist with COFADEH, held up a tear gas canister, "made in the USA", collected at the same site of where teacher Ilse Velasquez died after a a similar one hit struck her violently in the head. Ilse fell unconcious to the street where she was then run over by a vehicle escaping the police-produced frenzy.

This flow of U.S. military and police aid is quite literally fueling the horrific repression. Dana Frank states this with a compeling voice in a recent article in the Nation: Hondurans in the opposition are using one of the few remaining weapons they have: their own unarmed bodies, placing themselves in the path of the regime, quite literally. In response, the regime is now using lethal force over and over and over again, all over the country, hoping to tear gas its own citizens into submission.

Ilse was one of 14 teachers killed since the coup. Her daughters - also teachers - explained to us that she didn´t have to be at the protest that morning. She had a good job as the director of a local school. But in the face of government efforts to privatize aspects of the education system, she made a decision to take a stand for an education system that was her children´s livelihood. And, the family´s inheritance was the struggle for justice. Ilse´s brother Manfred Velasquez had been murdered at the hands of the Honduran government 30 years previously, leading to a landmark international human rights case and the founding of COFADEH.

Thoughts of Ilse ran through our minds as we stood on that dirt road in the Aguan valley. We had been asked by a group of campesinos who heard about the presence of international human rights activists in the area, to accompany them to a recent land occupation in La Trinidad. Members of their community were being menaced by armed private security forces as they attempted to retake land that they claim title to under land reform agreements. Shooting had taken place the previous night. The campeinos had been there for three days, and none could come nor go. Water and food were being snuck in, at risk, via back paths and forests. The desperate campesinos in our car hoped that the presence of an international group would allow us to reach the group.

As we approached the area our driver indicated that he should stop the vehicle, as it would be shot at if it arrived unannounced. After a brief discussion, we decided that the Hondurans should remain in the vehicle and that we, the ten U.S. citizens, would approach the guards, some 300 meters ahead, armed and blocking the entrance to the disputed land. We let each other know that it was fine for any one to stay behind, and gave some time for decisions. One by one each of us in the delegation announced that we had decided to go forward.. As we took our first steps down the road and towards the guards we knew that at this distance we were indistinguishable from Hondurans. But each of us felt a personal conviction to embark on this walk for justice.

At that moment, a cell phone call came from Bertha Oliva, the director of COFADEH. Learning about the tense situation and our decision to walk, she implored us to stop. "If you go forward, they will shoot. We don´t need heroes, we need people willing to do the long and hard and work that will bring us justice."

I'm not sure if I should say there ended our brave stand for justice in Honduras, or there it began. We returned to the van, turned around, and headed back down the road. I do know that each of us had acquired - in an instant - an unerasable understanding of the implications of taking a stand, in Honduras, for justice.

I would like to say that the situation in La Trinidad came to a peaceful resolution. But, two days after we turned back down the road, Roney Díaz, a 34 year old father of two was killed by a combination of private guards and naval commandos. Just as I finished the first writing of this article, I received news of another death in the Aguan at the hands of private security guards. He was Pablo Lemus, from the Guadalupe Carney community where we visited five widows. Now, there are six.

The Road to La Trinidad

we are ready to go
all ten of us
having been called upon
to use our privilege
to accompany those with none
with the hope of offering some hint
of protection, of "the
whole world is watching" kind
watching the old
yet again, still, right now
story
of the poorest of the earth
driven off their ancestral land
by the insatiable barons
of plantation mentality
that allows
-no, demands-
human sacrifice
in all of its forms
from hunger to homicide

we are willling to go
to be with those who have
"taken back" their own land
stealing in by night
to occupy, to resist
only to be encircled and trapped
by the hired guns of the
terratenientes

we want to go
but wait...word comes...
the heavily-armed, drugged up
men in black
have orders to shoot
and respect no "privilege"
not even that which we
suppose to possess
so we find ourselves
for a moment in time
running the same risk, facing the same fears
as those who resist
weighing our solidarity
against our own lives

we are willing, ready and wanting
to go
yet "reason" prevails
as we turn our bewildered faces
drag our sorry hearts behind us
and we do not go
on the road to Trinidad

Mary Anne Perrone
May 10, 2011


HONDURAS: ABIERTO AL NEGOCIO SAQUEO

por Lisa Sullivan


Dentro de varios años, cuando las y los participantes de la delegación de SOA Watch a Honduras miren hacia atrás, apuesto a que todas y todos recordaremos un momento en particular: el grupo parado a la vera de una ruta de tierra, rodeada de cultivos de palma africana, en una tarde de agobiante calor tropical. Dada toda la experiencia que hemos adqurido durante estos nueve días de viaje, de costa a costa –cárceles, paros, marchas, tierras ocupadas, conversaciones con pescadores perseguidos, con campesinos y campesinas, maestros y maestras, periodistas, líderes sindicales, activistas por los derechos humanos, y más– este diminuto momento parece irrelevante. Pero en esa ruta en el Bajo Aguán, experimentamos personalmente –durante unos treinta minutos– lo que muchas y muchos hondureños viven a diario: el poder del miedo, el peso de la decisión.

Veníamos de diez ciudades diferentes de Estados Unidos para solidarizarnos con el pueblo de Honduras, que había estado resistiendo el golpe de estado de junio de 2009 que derrocó al Presidente Manuel Zelaya. Dos personas en nuestro grupo habíamos estado en Honduras en mayo de 2009, semanas antes del referéndum que consultaría al pueblo hondureños sobre la asamblea constituyente. El clima en el país era eléctrico. La hora que Honduras había esperado parecía inminente y el cambio estaba a la vuelta de la esquina.

El cambio llegó ese 28 de junio, sólo que no en la forma que se esperaba, sino de otra manera, ya conocida –a punta de pistola y dirigido por graduados de la Escuela de las Américas. El Presidente Manuel Zelaya fue sacado de su casa en pajamas, y depositado en San José, Costa Rica. Lo que siguió también era conocido por el pueblo hondureño: una explosion de resistencia que fue reprimida brutalmente, voces difundiendo la verdad que fueron silenciadas, y una “elección” convenientemente llevada a cabo para lavar la cara del golpe de estado que había ocurrido –sin importar que hubiera pocos electores y ningún observador. Fin de la historia, según el Departamento de Estado. Capítulo Nuevo.

¿Cuál capítulo nuevo? Los negocios de siempre, al costo de unas 80 muertes. Mientras nuestra delegación llegaba a Honduras, también arribaban 350 hombres y mujeres de negocios provenientes de todo el mundo, incluyendo a algunos de los más grandes billonarios del planeta. Una conferencia organizada por el “Presidente” Lobo, llamada “Honduras is Open for Business” (Honduras está Abierta a los Negocios) tendría lugar ese mismo fin de semana.

No pude evitar hacer la comparación entre esa y otra conferencia presidencial que había ocurrido en Honduras dos años antes, en la cual participamos el Padre Roy Bourgeois y yo. Las y los invitados del Presidente Zelaya no éramos billonarios internacionales, sino campesinos y campesinas hondureñas, maestros y maestras, indígenas, activistas por los derechos humanos, líderes sindicales. La discusión era al respecto de cómo abrir Honduras, también. ¡Pero para las y los hondureños! Tierra para quienes no la tienen, aeropuertos civiles en lugar de bases militares, escuelas para niños y niñas, agua para las y los pescadores.

El enorme contraste entre estas dos convenciones resalta claramente las intenciones detrás del golpe de estado. Escenario A: Honduras para las y los hondureños, soberanía sobre los recursos naturales, el gobierno y las fuerzas de seguridad. Escenario B: Honduras para el mundo de las corpraciones, con sus árboles, aceite, palma, frutas, peces, y hasta su gente subastada.

A pesar de que la conferencia tuvo lugar en la ciudad norteña de San Pedro Sula, nuestra delegación pudo llevarse una impresión de la respuesta a la misma por parte del pueblo hondureño mientras nos encontrábamos bajo un techo de paja en una isla volcánica al sur de Honduras. Algunos pescadores miraban la foto de un sonriente “Presidente” Lobo mientras abrazaba triunfantemente a un grupo internacional de hombres de negocios. “¡Qué Lobo!”, exclamaban, parafraseando el apellido del “Presidente”.

Los pescadores de Zacate Grande entienden, en carne propia, el significado de ese exhuberante abrazo entre el “Presidente” y los hombres de negocios. Para Franklin Meléndez significó un impacto de bala en la pierna. Para Ethel Corea Posadas, significó un tajo en la cabeza. Para Franklin y Ethel significó la captura y la posibilidad de una condena en la cárcel por “usupración de tierras”. Las balas fueron disparadas por manos contratadas por el hombre más rico de Honduras, Miguel Facusse. El arresto violento estuvo a cargo de fuerzas de seguridad hondureñas. Para estas y estos Pescadores, el magnate de negocios y las fuerzas de seguridad del gobierno son lo mismo.

Su crimen fue construir una pequeña estación de radio en una tierra que había sido trabajada durante generaciones por campesinos y pescadores de sus familias. A pesar de que esa tierra parece casi inhabitable, cubierta casi completamente por rocas, la vista es impresionante: playas y ensenadas a lo largo de la costa del Pacífico, rodeadas de montañas verdes y volcanes distantes en una esquina del país que converge con El Salvador y Nicaragua. La isla de Zacate Grante se ha vuelto el patio de las familias más ricas de Honduras. Franklin y Ethel se consideran personas afortunadas, de alguna manera, a pesar de eso. Diez periodistas han sido asesinadas y asesinados desde que el golpe ocurrió, dándole a Honduras el poco deseado título de “país más peligroso del planeta para las y los periodistas”.

En el extremo opuesto de Honduras, en el valle del Bajo Aguán, el nombre de Facusse aparece en cada conversación. A través de años de complicidad con mínimos cambios de políticos corruptos, Facusse ha acumulado títulos de propiedad sobre casi todo un valle con capacidad de producción de cinco tipos de palma africana rica en aceite. Los títulos de una parte de estas tierras son disputados por organizaciones de campesinas y campesinos que han trabajado esas parcelas por años. Para las y los pequeños campesinos, Facusse y las fuerzas de seguridad oficiales no solamente están conectados, sino que a veces son exactamente lo mismo.

Este dúo dinámico de políticos y magnates de negocios utiliza el asesinato y la represión para intentar evitar, mediante el miedo, que crezca la resistencia. Todo esto, sin embargo, no sería posible sin un tercer factor: el gobierno de los Estados Unidos. Los fondos de las arcas de nuestro gobierno continúan entrenando a muchos de sus militares y policías, proveyéndolos de helicópteros, tanques, revólveres, gas lacrimógeno, y más. Este punto fue claramente ilustrado en una reunión que nuestra delegación tuvo con familias de víctimas de crímenes de estado desde el golpe. Mery Agurcia, una activista por los derechos humanos que trabaja en COFADEH, nos enseñó el envase de una bomba lacrimógena, “made in the USA” (“hecho en los EEUU”), recogida en el mismo sitio donde la maestra Ilsa Velásquez murió luego de que una bomba como esa impactara violentamente en su cabeza. Ilse cayó inconsciente en el suelo, siendo atropellada por un vehículo que escapaba del revuelo generado por la represión policial.

Esta fluidez de ayuda militar y policía estadounidense está literalmente alimentando esta horrible represión. Dana Frank afirma lo siguiente en un convincente artículo publicado en The Nation: “Las y los hondureños en la oposición al golpe están utilizando las armas que les quedan: sus cuerpos indefensos, bastante literalmente atravesados en el camino del régimen. En respuesta, el régimen está usando ahora su fuerza asesina una, y otra, y otra vez, a lo largo y ancho del país, esperando que el gas lacrimógeno vuelva a poner al pueblo en sumisión”.

Ilse es una de las 14 maestras y maestros asesinados desde el golpe de estado. Su hija, también maestra, nos explicó que ella no tenía razones directas para estar protestando ese día: ella tenía un buen trabajo como directora de una escuela local. Pero ante la inminencia de los esfuerzos oficiales de privatizar aspectos del sistema de educación, ella decidió alzar su voz en defensa de ese sistema que determinaba la vida de sus niños y niñas. Además, el legado de la familia de Ilse era la lucha por la justicia. El hermano de Ilse, Manfredo Velásquez, había sido asesinado por el gobierno hondureño 30 años antes, caso que sentó precedentes para la fundación de COFADEH.

La imagen de Ilse se nos cruzaba por la mente mientras nos encontrábamos a la vera de esa ruta de tierra en el valle del Aguán. Un grupo de campesinos y campesinas que habían escuchado de nuestra presencia en la zona, nos pidieron que las y los acompañáramos a una ocupación de tierra en La Trinidad. Integrantes de esa comunidad en reclamo de títulos de tierra otorgados durante la reforma agraria, estaban siendo amenazados y amenazadas por fuerzas de seguridad privadas y armadas. Había habido tiroteos la noche anterior. Las y los campesinos habían estado allí los últimos tres días, y ninguno podía entrar ni salir. La comida y el agua estaban siendo pasadas subrepticiamente, a través de caminos escondidos en el bosque. Las y los campesinos, en estado de desesperación, esperaban que la presencia de un grupo internacional les permitiera acercarse al grupo que estaba en resistencia en la tierra en disputa.

En tanto nos acercábamos al área, nuestro conductor nos indicó que debía detener su vehículo, o le dispararían si intentaba avanzar sin anunciarse. Luego de una breve discusión, decidimos que las y los hondureños debían permanecer en el vehículo, y que nuestro grupo de 10 estadounidenses abordaría a los guardias, que se encontraban unos 300 metros más adelante, armados y bloqueando la entrada a la tierra en disputa. Nos aseguramos que todas y todos supieran que, quien quisiera, podía permanecer en el vehículo, y nos dimos un tiempo para decidirlo. Una por uno, cada integrante de la delegación anunció que seguiría avanzando. Mientras nos bajábamos del vehículo y comenzábamos a caminar hacia los guardias, supimos que a la distancia éramos indistinguibles con respecto a las y los hondureños. Pero cada uno de nosotros y nosotras sintió una convicción personal de embarcarse en esta caminata por la justicia.

En ese momento nos llamó Bertha Oliva, directora de COFADEH, que se había enterado de la situación y de nuestra decisión de acercarnos a los guardias. Nos imploró que paráramos. “Si siguen, les van a disparar. No necesitamos héroes. Necesitamos gente dispuesta a llevar a andar largo y duro camino que nos traerá justicia”.

No estoy segura si decir que ese fue el fin de nuestra valiente decisión por la justicia en Honduras, o si fue allí donde esa decisión comenzó. Regresamos al vehículo, nos devolvimos a la ruta y continuamos alejándonos de la tierra. Sé que cada una y uno en el grupo adquirió, en un instante, la comprensión inolvidable de las implicaciones de alzarse por la justicia en Honduras.

Me gustaría aclarar que la situación en La Trinidad llegó a una resolución pacífica. Pero dos días después de nuestro paso por esa ruta, Roney Díaz, de 34 años de edad, padre de dos, fue asesinado por una combinación de guardias privados y comandos navales. Mientras termino de escribir este artículo, me llega noticia de otra muerte en el Aguán a manos de guardias privados de seguridad. Se trata de Pablo Lemus, de la comunidad Guadalupe Carney, donde nuestro grupo visitó a cinco viudas. Ahora son seis.


El Camino a La Trinidad

Estamos listos para salir
nosotros diez
llamados
a hacer uso de nuestro privilegio
para acompañar a aquellos sin nada
esperando poder ofrecer
un trazo de protección, de
“el mundo entero está observando”
la vieja
y aún así, actual
historia
de los más pobres de la tierra
despojados de su sitio ancestral
por los barones insaciables
de mentalidad de plantaciones
que permite
-no, demanda-
el sacrificio humano
en todas sus formas
del hambre al homicidio

queremos ir
y estar con quienes
han “recuperado” su propia tierra
acechando en la noche
ocupando, resistiendo
sólo para ser cercados y atrapados
por las armas contratadas de
los terratenientes

queremos ir
pero momento... nos llegan las noticias
los muy armados, muy drogados
hombres de negro
tienen orden de disparar
sin respetar “privilegio” alguno
ni siquera el que nosotras y nosotros
suponemos poseer
y así nos encontramos
por un momento en el tiempo
bajo el mismo riesgo, bajo el mismo miedo
de quienes resisten
midiendo nuestra solidaridad
contra nuestras propias vidas

estamos ansiosos, listos y determinados
a ir
aún así la “razón” prevalece
mientras nuestros rostros desconcertados se devuelven
arrastrando nuestros corazones apesadumbrados
y no caminamos
el camino de La Trinidad

Mary Anne Perrone